World Food Prize voor Enkhuizer Simon Groot

Enkhuizer Simon Groot kreeg onlangs de World Food Prize 2019, en een eredoctoraat aan de University of the Philippines Los Banos. Twee belangrijke erkenningen in korte tijd – daar wilde De Enkhuizer weleens meer van weten!

West-Fries ondernemerschap

Simon Groot is oprichter van East West Seed, dat kantoor houdt in zowel Enkhuizen in Thailand. Zijn carrière begon bij wat ooit Sluis&Groot was. “Daar had ik het zaadvak grondig geleerd door goed te kijken en te luisteren. Net als mijn voorvaderen reisde ik veel, ik kwam door heel Europa en Amerika en kende de internationale markt. Toen Sluis&Groot overgenomen werd, ben ik eruit gestapt en met East West Seed begonnen.” Dat past bij de aard van de West-Fries. “In het zaadvak moet je het van meer landen hebben, je moet over de grenzen kijken om verder te komen. Reizen en goed om je heen kijken is de basis van je vak. West-Friezen hebben dat goed in de gaten, het zijn echte ondernemers. Golven van vernieuwing kenmerken dit gebied, dat zie je nu ook weer aan bijvoorbeeld de bollenkwekers. Ook zij komen ver met hun ondernemersgeest.”

Vertrouwen

Simon Groot zag hoe boeren in Aziatische landen met hun zaad omsprongen. “Eigenlijk deden ze maar wat, het stak allemaal niet zo krap. Dat stuitte me tegen de borst: dit kon zoveel beter! Ik ben begonnen met hen het vak bij te brengen. De kwaliteit van zaad is zo belangrijk voor boeren, daar ligt de kern van een succesvol boerenbedrijf.” Het vergt veel vertrouwen om boeren mee te nemen in die verbetering. “Goed of slecht zaad is op het eerste oog niet van elkaar te onderscheiden. Een boer moet je op je woord geloven, want je kunt niet zomaar aantonen dat jouw zaden ook echt beter zijn. Het is dus heel belangrijk om een goede relatie met een boer op te bouwen, want die is afhankelijk van mijn kennis. Dat vertrouwen is het begin van betere gewassen, een grotere opbrengst en meer inkomen.”

Investering terugverdienen

Zodra boeren ervaren dat het daadwerkelijk beter gaat met hun bedrijf, is er ook ruimte voor het overdragen van de kennis. “Het opleiden van lokale mensen is essentieel, het is dé manier waardoor ze zelf verder kunnen. Dat is een van de pijlers: hen op eigen benen zetten. De andere pijler was het creëren van een markt voor zaden van goede kwaliteit. Die was er niet, daar heb ik met East West Seed op ingezet. Als er handel is, is het voor de boer aantrekkelijk om zich te ontwikkelen. En als de gewassen daadwerkelijk beter worden, wil hij voor beter zaad ook best meer betalen, die investering verdient hij gemakkelijk terug.”

Meer weg dan thuis

De start van East West Seed was begin jaren tachtig. “De tijd zonder mobieltjes en internet! Contact met de landen waar ik mee werkte, was moeizaam vanaf hier: bellen kostte een vermogen, de fax werkte vaker niet dan wel en er was geen email. Ik was zo’n 35 weken per jaar op locatie, steeds in blokken van zo’n zes, zeven weken en dan drie weken thuis. Ik startte in 1982 in de Filipijnen, in 1984 was East West Seed klaar voor de stap naar Thailand, en in 1990 voor Indonesië. Vandaag de dag richten we ons op Afrika. Land voor land, niet alles tegelijk, is het motto.”

Handen uit de mouwen

Dat Simon veel weg was, weerhield hem er niet van om ook in Enkhuizen zijn handen uit de mouwen te steken. Zo zat hij in de gemeenteraad, in het bestuur van Vrienden van het Zuiderzeemuseum, was hij een van de oprichters van Stadsherstel en was hij voorzitter van de Stichting Van Wagtendonk. En nu zet hij zich in voor The Garden. “Op de plek waar voorheen de Summer Garden was, komt nu een tuin vol bloemen én groenten, als onderdeel van Sow to Grow. Dat gebeurt in nauw overleg met Syngenta, die het stuk grond er graag voor afstaat. En daarnaast ben ik betrokken bij de opzet van de Nederlandse Vereniging voor Schooltuinen. Daar zijn drie ministeries bij betrokken (onderwijs, land- en tuinbouw en gezondheid – red.), dus daar is wel een lange adem voor nodig. Maar Amsterdam en Rotterdam doen het al erg goed. Ik verwacht dat dit wel navolging krijgt in de rest van Nederland!”

Wereldvoedselprijs

De World Food Prize is de belangrijkste internationale onderscheiding voor die mensen die bijzondere prestaties hebben geleverd om de kwaliteit, hoeveelheid of beschikbaarheid van voedsel in de wereld te verbeteren. De prijs werd in 1986 opgericht door Dr. Norman E. Borlaug, ontvanger van de Nobelprijs voor de Vrede van 1970. Sindsdien heeft de Wereldvoedselprijs 49 uitmuntende personen geëerd die wereldwijd belangrijke bijdragen hebben geleverd. De prijs wordt ook wel de ‘Nobelprijs voor Voeding en Landbouw’ genoemd. http://worldfoodprize.org

Eredoctoraat De Universiteit van de Filippijnen (UPLB) verleende Simon Groot de titel Doctor of Laws, honoris causa, bij de opening van het Filippijnse academisch jaar. "De universiteit is onder de indruk van de opmerkelijke prestaties van Groot als oprichter van East-West Seed, een bedrijf dat aanzienlijk heeft bijgedragen aan de verbetering van het levensonderhoud van boeren en de beschikbaarheid van voedzame en betaalbare groenten voor Filipijnse consumenten", zei UPLB President Danilo Concepcion. UPLB is een partner van East-West Seed bij het verbeteren van groenterassen voor boeren als consumenten.